Curiosity della NASA cattura viste mozzafiato di un paesaggio marziano in continuo cambiamento


Il rover Curiosity Mars della NASA ha catturato questa vista di rocce stratificate e traballanti che si ritiene si siano formate in un antico letto di ruscello o in un piccolo stagno. Le sei immagini che compongono questo mosaico sono state catturate usando Mastcam di Curiosity il 2 giugno 2022, il 3.492° giorno marziano, o sol, della missione.

Sorprendenti formazioni rocciose documentate dal rover forniscono la prova di un clima secco nell’antico passato del Pianeta Rosso.


Nell’ultimo anno, il rover Curiosity Mars della NASA ha viaggiato attraverso una zona di transizione da una regione ricca di argilla a una piena di un minerale salato chiamato solfato. Mentre il team scientifico ha preso di mira la regione ricca di argilla e quella carica di solfati per le prove che ciascuno può offrire sul passato acquoso di Marte, anche la zona di transizione si sta dimostrando scientificamente affascinante. In effetti, questa transizione potrebbe fornire la registrazione di un importante cambiamento nel clima di Marte miliardi di anni fa che gli scienziati stanno appena iniziando a capire.

I minerali argillosi si sono formati quando i laghi e i torrenti attraversavano il cratere Gale, depositando sedimenti in quella che oggi è la base del Monte Sharp, la montagna alta 5 chilometri ai cui piedi Curiosity sta salendo dal 2014. Più in alto sulla montagna, nella zona di transizione, le osservazioni di Curiosity mostrano che i corsi d’acqua si sono asciugati in rivoli e si sono formate dune di sabbia sopra i sedimenti del lago.

Il rover Curiosity della NASA ha catturato questa vista di una regione ricca di solfati utilizzando la sua Mastcam il 2 maggio 2022, il 3.462° giorno marziano (o sol) della missione. I massi scuri che si vedono vicino al centro si pensa si siano formati dalla sabbia depositata in antichi torrenti o stagni.

Non vediamo più i depositi lacustri che abbiamo visto per anni più in basso sul Monte Sharp“, ha dichiarato Ashwin Vasavada, project scientist di Curiosity presso il Jet Propulsion Laboratory della NASA nella California meridionale. “Invece, vediamo molte prove di climi più secchi, come dune asciutte che occasionalmente erano circondate da corsi d’acqua. Questo è un grande cambiamento rispetto ai laghi che persistevano forse per milioni di anni prima“.

Man mano che il rover sale verso l’alto attraverso la zona di transizione, rileva meno argilla e più solfato. Curiosity perforerà presto l’ultimo campione di roccia che preleverà in questa zona, fornendo uno sguardo più dettagliato sul cambiamento della composizione minerale di queste rocce.

Il rover Curiosity della NASA ha catturato questo panorama a 360 gradi vicino a una località soprannominata “Sierra Maigualida” il 22 maggio 2022, il 3.481° giorno marziano (o sol) della missione. Il panorama è composto da 133 singole immagini catturate dalla Mast Camera di Curiosity.

In questa zona spiccano anche caratteristiche geologiche uniche. Le colline dell’area sono probabilmente nate in un ambiente secco di grandi dune di sabbia spazzate dal vento, che nel tempo si sono indurite in roccia. Tra i resti di queste dune si trovano altri sedimenti trasportati dall’acqua, forse depositati in stagni o piccoli corsi d’acqua che un tempo scorrevano tra le dune. Questi sedimenti si presentano oggi come pile di strati scagliosi resistenti all’erosione, come quello soprannominato “La prua“.

A rendere la storia ancora più ricca e complicata è la consapevolezza che ci sono stati diversi periodi in cui le acque sotterranee sono fluite e rifluite nel tempo, lasciando agli scienziati di Curiosity un’accozzaglia di pezzi di puzzle da assemblare in una linea temporale precisa.

Dieci anni di attività, ancora in corso

Il 5 agosto Curiosity festeggerà il suo 10° anno su Marte. Sebbene il rover stia mostrando la sua età dopo un intero decennio di esplorazione, nulla gli ha impedito di continuare la sua ascesa.

Il 7 giugno, Curiosity è entrato in modalità di sicurezza dopo aver rilevato una temperatura più alta del previsto in una scatola di controllo degli strumenti all’interno del corpo del rover. La modalità sicura si verifica quando un veicolo spaziale rileva un problema e spegne automaticamente tutte le funzioni tranne quelle più essenziali per consentire agli ingegneri di valutare la situazione.

Il rover Curiosity della NASA ha catturato le prove degli strati che si sono formati con l’accumulo e la rimozione della sabbia trasportata dal vento in una località soprannominata “Las Claritas”. Questa immagine è stata catturata con la Mastcam di Curiosity il 19 maggio 2022, il 3.478° giorno marziano, o sol, della missione.

Sebbene Curiosity sia uscito dalla modalità sicura e sia tornato a funzionare normalmente due giorni dopo, gli ingegneri del JPL stanno ancora analizzando la causa esatta del problema. Si sospetta che la modalità sicura sia stata attivata dopo che un sensore di temperatura ha fornito una misurazione imprecisa, e non c’è alcun segno che possa influire in modo significativo sulle operazioni del rover, poiché i sensori di temperatura di riserva possono garantire che l’elettronica all’interno del corpo del rover non si scaldi troppo.

Anche le ruote in alluminio del rover mostrano segni di usura. Il 4 giugno, il team di ingegneri ha ordinato a Curiosity di scattare nuove foto delle ruote, cosa che faceva ogni 1.000 metri, per verificarne lo stato generale.

Il team ha scoperto che la ruota centrale sinistra aveva danneggiato uno dei suoi grousers, i battistrada a zig-zag lungo le ruote di Curiosity. Questa ruota in particolare aveva già quattro battistrada rotti, quindi ora sono cinque su 19 rotti.

I battistrada danneggiati in precedenza hanno attirato l’attenzione online di recente perché parte della “pelle” metallica tra di essi sembra essersi staccata dalla ruota negli ultimi mesi, lasciando un vuoto.

Il team ha deciso di aumentare le immagini delle ruote ogni 500 metri – un ritorno alla cadenza originale. Un algoritmo di controllo della trazione aveva rallentato l’usura delle ruote abbastanza da giustificare l’aumento della distanza tra le immagini.

Abbiamo dimostrato con i test a terra che possiamo guidare in sicurezza sui cerchioni delle ruote, se necessario“, ha dichiarato Megan Lin, project manager di Curiosity al JPL. Se mai dovessimo raggiungere il punto in cui una singola ruota ha rotto la maggior parte delle sue scanalature, potremmo effettuare una rottura controllata per liberare i pezzi rimasti“. In base alle tendenze recenti, sembra improbabile che si debba intervenire in questo modo. Le ruote stanno resistendo bene e forniscono la trazione necessaria per continuare la nostra scalata“.

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